MIENTRAS FORD FINANCIA AL RALLY1, M-SPORT SIGUE ENFOCADO EN SUMAR PILOTOS DE ÉLITE PARA 2022

Durante esta semana, el director del equipo M-Sport en el WRC, Richard Millener, ha confirmado que Ford aseguró una partida presupuestaria independiente para desarrollar su Rally1 híbrido enchufable. Con esto, la estructura británica podrá centrar el uso de sus fondos de 2021 a la presente temporada, pese a que también deberá mantener un estricto control de los costos. Al mismo tiempo, el director gerente de la compañía, Malcolm Wilson, ha declarado que para 2022 sueñan con la posibilidad de sumar a un piloto de élite como Ott Tänak, Thierry Neuville, Elfyn Evans o Andreas Mikkelsen.

Hasta el año pasado, todo parecía indicar que la relación entre Ford Performance y M-Sport no tendría cambios. Así lo había asegurado el propio Millener en una entrevista con Ford Authority, donde declaró que el actual contexto de recesión económica internacional haría difícil que los fabricantes destinen presupuestos más grandes para el desarrollo de nuevos vehículos. Incluso, el británico había admitido que estarían conformes con tener garantizada la continuidad del vinculo entre ambas partes para dar por confirmada la permanecía del equipo en la temporada 2022 del WRC.

Pese a esto, un inesperado y positivo giro del destino se ha producido para M-Sport, según confirmó también el propio Millener esta semana a Motorsport News. En dialogo con este medio, el director del equipo develó que Ford ha asegurado una partida presupuestaria para desarrollar el Rally1 híbrido enchufable de 2022. Además, el británico también explicó que estos fondos serán independientes de los recursos que el equipo tenía previstos para invertir en 2021, por lo que M-Sport podrá tener algo más de estabilidad financiera para afrontar la presente temporada.

Pese a esto, Millener advirtió que las prioridades y objetivos del equipo no han cambiado con respecto a este año: se mantendrá un uso estratégico y severamente controlado de los recursos financieros. Según el británico, esto se debe al efecto remanente que aún persiste después del duro golpe que ha propinado la crisis económica del Covid-19 en las áreas de principal ingreso del equipo, es decir, la construcción y ventas de vehículos, así como también la provisión de repuestos.

“Somos muy afortunados por el hecho de que Ford está totalmente comprometido (con los costos del auto de 2022), ya que además se trata de una asignación de presupuesto separada e independiente del programa actual», dijo Millener. “De todas formas, debemos ser conscientes de las secuelas del año pasado para afrontar el 2021”.

“En este momento, tenemos que volver a enfocarnos y llevar a la empresa en una nueva dirección, asegurándonos de que podamos operar con menos gente y ser realmente estrictos con todos nuestros gastos y costos. Pero, al mismo tiempo, debemos equilibrar eso con ser lo más competitivos posible. Ciertamente, ha sido un desafío igualar el balance entre los recursos disponibles y mantener un nivel competitivo, pero por ahora estamos contentos con el equilibrio que hemos logrado”, agregó Millener.

Mientras el equipo ya tiene asegurados sus recursos para avanzar con el desarrollo del Rally1 híbrido enchufable de 2022, aún persiste la incertidumbre de conocer si el vehículo llevará una carrocería de Ford Fiesta o Ford Puma. Durante junio del año pasado, fuentes de DirtFish aseguraron que el modelo a elegir se trataría del nuevo SUV de la marca del óvalo. De hecho, fuentes de la FIA aseguraron al mismo medio que decantarse por el Puma tendría un gran sentido a nivel de marketing, dada su disponibilidad de versiones híbridas de serie para la venta al público.

Sin embargo, a mediados del año pasado se produjo el lanzamiento de la tienda on-line para clientes de M-Sport, mediante un comunicado que aseguraba que el Ford Fiesta iba a ser el modelo en el cual se basaría el próximo Rally1. Pero cuando parecía que este dato oficial se trataría de una versión definitiva, informes recientes de DirtFish han vuelto a insistir con que el vehiculo híbrido de M-Sport para 2022 será un Ford Puma. Cuando fueron consultados directamente por este medio y por Motorsport Aktuell, ni Millener, ni tampoco Wilson aceptaron brindar más detalles al respecto.

Inclusive, en una entrevista reciente con +Motor Radio, el director gerente de M-Sport declaró: «Todavía no puedo revelar nada. Tendrán que esperar un poco más (para saber si la carrocería se tratará de un Fiesta o un Puma). Probablemente probemos al nuevo auto a finales de febrero o principios de marzo. Pero no tendremos listo el aspecto definitivo del coche hasta mediados julio o agosto». Cabe recordar que para esa misma época también esta previsto el inicio del período de congelación para el desarrollo de motores térmicos.

En medio de un clima de incertidumbre, el espectro de especulaciones se volvió aún más amplio esta semana, mediante un reporte publicado por Motorsport.com Italia, el cual indicó que M-Sport podría optar por utilizar las dos carrocerías del Fiesta y el Puma en su Rally1. De esta manera, el citado medio explicó que el equipo tendría la libertad para cambiar la ‘carcasa’ sobre el chasis tubular, para elegir el modelo más conveniente según el mercado de cada país al que se vaya a correr.

Sin embargo, aún se desconoce la eficiencia de esta teoría, ya que a priori habría que someter al modelo Puma a un intensivo reescalado, debido a sus medidas significativamente superiores al Fiesta. Cabe recordar que el SUV posee 7 cm más de alto, 17 cm extra de longitud y 8 cm adicionales de ancho. A partir de ahí, se requeriría un trabajo especifico en el diseño de la aerodinámica en la carrocería del Puma para igualar la ampliamente probada performance de flujos de aire del Fiesta, de manera que sea posible un cambio permanente de carrocerías sin perder efectividad aerodinámica.

Por el momento, las únicas certezas vertidas por Millener y Wilson en DirtFish y Motorsport Aktuell dan cuenta de que el Ford Rally1 híbrido enchufable no será evaluado sobre un chasis World Rally Car antiguo. Asimismo, la primera puesta en marcha y/o shakedown del coche está prevista entre la próxima semana y los primeros días de marzo. A partir de allí, se espera que las pruebas intensivas no comiencen hasta después de mayo, sobretodo porque las informaciones respecto a la entrega de la unidad híbrida tampoco lucen coincidentes entre los reportes de los distintos medios.

Mientras DirtFish había asegurado que la entrega del hardware de Compact Dynamics y Kreisel Electric comenzaría a producirse a partir de la segunda semana de febrero, un reporte más reciente de Motorsport News ha dado cuenta de que las unidades híbridas finalmente empezarán a ser distribuidas a los equipos a partir del próximo mes.

De momento, Millener ha confiado a principios de este mes en Motorsport Aktuell que el equipo ya tenía el diseño del Rally1 casi terminado, mientras que el chasis también estaba a muy pocas semanas de ser finalizado. Aún así, lo cierto es que hasta que el hardware no esté en manos del equipo, M-Sport no podrá echar manos reales sobre aspecto como la ubicación de la unidad híbrida y el sistema de refrigeración.

Otro factor en el que M-Sport trabaja para resolver de cara a 2022 es su alineación de pilotos. Desde diciembre del año pasado, el propio Andreas Mikkelsen ya había revelado a DirtFish que mantiene conversaciones con el equipo para evaluar la posibilidad de correr eventos seleccionados con un Fiesta WRC durante esta temporada. Asimismo, el noruego también ha hablado reiteradamente acerca de cómo pretende utilizar su actual programa con Skoda y Toksport en el WRC 2 para ganar notoriedad y volverse un piloto elegible en el mercado de pases de la temporada 2022.

En un principio, Mikkelsen también había admitido en DirtFish que M-Sport era uno de los lugares ideales para estar, dadas las menores probabilidades de recalar en los fabricantes oficiales. Sin embargo, el director de Hyundai Motorsport, Andrea Adamo, reveló luego al mismo medio que la firma surcoreana aún no ha dado la aprobación para que la marca continúe en la era híbrida. A partir de este hecho, el piloto noruego ha mostrado su preocupación en Autosport, ya que una eventual salida de Hyundai dejaría un mercado de pases con muchos pilotos disponibles para muy pocas butacas.

“Mantengo abiertas mis opciones. Pero si Hyundai no está allí (en 2022), habrá incluso menos autos y más pilotos disponibles, por lo que será difícil conseguir una butaca. Realmente espero que Hyundai siga en el WRC. Por lo demás, Toyota ha demostrado que posee un conjunto realmente bueno en los últimos años. Creo que definitivamente tienen el auto más rápido y creo que se adaptaría perfectamente a mi estilo de conducción, tal como lo hizo el (Volkswagen) Polo”, aseguró Mikkelsen.

«M-Sport también está creando un nuevo auto y sería bueno ser parte de eso, sobretodo en su desarrollo. También creo que el Hyundai i20 ha cambiado bastante desde que lo conduje la última vez y me parece que también ha cambiado en la dirección que yo quería, así que sería bueno probar ese coche de nuevo», agregó el noruego.

De momento, el equipo británico no solo tiene en consideración a Andreas Mikkelsen de cara al 2022, sino que la lista de pilotos deseados por M-Sport últimamente ha sumado nombres de mucho peso, probablemente con un impulso proveniente de la incertidumbre de Hyundai en cuanto a su permanencia en el WRC.

“Para ser honesto, no solo hablamos con Andreas acerca de (hacer algo) este año, sino también para 2022, ya que, como he dicho antes, quiero tener la alineación de pilotos más fuerte posible», dijo Wilson a +Motor Radio. «Para mí, sería un sueño recrear la alineación de 2017 con Sebastien Ogier, Elfyn Evans y Ott Tänak. Pero creo que eso no pasará, porque parece ‘Seb’ se va a retirar. Pero nuestro objetivo es tener a pilotos como Ott, Elfyn, Thierry (Neuville) o Andreas. Queremos armar la mejor alineación posible”.

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